Потенциально революционный солнечный комбайн только что покинул планету

110-фунтовый прототип будет передавать данные о трех уникальных энергетических проектах.

Отредактировано 2023-25-06
Концептуальное изображение спутника для выращивания солнечной энергии на орбите над ЗемлейПотенциально монументальный шаг на пути к чистой глобальной энергии был сделан только вчера.

После более чем десятилетних исследований, включая два года испытаний компонентов, созданных по принципу оригами, вчера утром на космодроме на мысе Канаверал (штат Флорида) стартовал небольшой прототип спутника, предназначенного для сбора солнечной энергии с помощью последней ракеты Falcon 9 компании SpaceX. Если первые эксперименты окажутся успешными, то массивы, подобные космическому демонстратору солнечной энергии (SSPD) Калтеха, в один прекрасный день смогут передавать практически бесконечную возобновляемую энергию обратно на Землю через микроволновые передатчики.

Прочитав в 2011 году статью в журнале Popular Science, посвященную этой концепции, пожизненный член Попечительского совета Калтеха Дональд Брен обратился в школу в надежде воплотить научно-фантастическую идею в жизнь. В результате проект космической солнечной энергетики, финансируемый совместно с оборонным производителем Northrop Grumman и эндаументом семьи Бренов в размере 100 миллионов долларов, вчера достиг своей первой важной вехи - SSPD поднялся над Землей.

В течение следующих нескольких недель и месяцев прототип весом около 110 фунтов будет передавать данные по трем основным проектам. В рамках эксперимента Deployable on-Orbit ultraLight Composite Experiment (DOLCE) будут проверяться легкие складные конструкции, которые могут разворачиваться для сбора солнечного света. Между тем, ALBA (в переводе с итальянского - "рассвет"), представляющий собой коллекцию из 32 различных разновидностей фотоэлектрических элементов, определит, какие из них могут лучше всего работать в чрезвычайно суровых условиях космоса. Наконец, эксперимент Microwave Array for Power-transfer Low-orbit Experiment (MAPLE) протестирует микроволновые передатчики, которые в будущем смогут передавать собранную солнечную энергию по беспроводной сети.

Выступая вчера в газете The Los Angeles Times, старший научный сотрудник Калтеха Майкл Кельзенберг пояснил, что первые испытания SSPD пока не предназначены для обеспечения Земли солнечной космической энергией. Вместо этого команда надеется начать определять, какие материалы, конструкции и методы могут привести к наиболее эффективным и доступным решениям в будущем.

Трудно переоценить, насколько революционной может быть перспектива использования космической солнечной энергии для нужд человечества. В 2007 году в исследовании Национального космического общества было подсчитано, что одна полоса фотоэлектрических батарей шириной в полмили, находящаяся на орбите над Землей, гипотетически может генерировать столько же энергии, сколько все оставшиеся запасы нефти на планете в течение одного года. Popular Science в 2011 году объяснил, что для этого высокоэнергетические лазеры могут передавать солнечную энергию обратно на Землю с эффективностью около 80 процентов в глобальную сеть приемников, обеспечивая таким образом чистую энергию по всему миру, даже в местах с ненадежными электросетями.

Остается множество препятствий, в первую очередь, огромные затраты, связанные с любым космическим инженерным проектом. Тем не менее, как пояснил в своем заявлении Али Хаджимири, Бренский профессор электротехники и медицинской инженерии и содиректор SSPP, "независимо от того, что произойдет, этот прототип - большой шаг вперед".