Эта компания переоборудует самолеты для полетов без пилотов

Готовы ли мы к самолетам без людей в кабине?

Отредактировано 2023-25-06
Фотография ИИ

Широкая публика, как правило, спокойно относится к определенному количеству автоматизации в своей жизни. Большинство часто летающих пассажиров понимают, что, хотя в кабине самолета, перевозящего их из одного места в другое, находятся два пилота, эти люди полагаются на автопилот в рутинных частях полета. Коммерческий авиалайнер даже может самостоятельно приземлиться, если это необходимо, хотя пилотам приходится потрудиться, чтобы организовать этот процесс. А военные беспилотники были разработаны с нуля для полетов без человека на борту - концепция, которая в наши дни кажется вполне нормальной.

Что может показаться немного страшнее, так это идея взять обычный самолет типа King Air - двухмоторный турбовинтовой - и переоборудовать его для полностью автономного полета, без людей на борту. Новая компания под названием Merlin Labs объявила о своем плане сделать именно это совместно с компанией Dynamic Aviation из Вирджинии. Merlin проводит испытания своей системы в пустыне Мохаве с 2019 года, хотя на самолете находится пилот, обеспечивающий безопасность.

"То, что мы разрабатываем, - это аппаратное и программное обеспечение, которое берет большие традиционные самолеты, по крайней мере сейчас, [и] позволяет им летать автономно", - говорит Мэтью Джордж, генеральный директор и основатель Merlin Labs. "Но в будущем то, что мы создаем, действительно является цифровым пилотом - это может быть применено к будущим типам самолетов, которых еще не существует". Хотя они использовали свою систему на различных моделях самолетов, их новая и самая большая специализация - King Air, в частности, 90-я серия.

Цель компании состоит в том, чтобы система могла выполнять все задачи, которые может выполнить пилот-человек, "от взлета до приземления", - говорит Джордж. Они также надеются получить сертификат FAA, который является печатью одобрения, необходимой для того, чтобы компания могла использовать новую технологию для взимания платы за услуги, например, за перевозку грузов.

Он подчеркивает, что они не разрабатывают систему, в которой люди дистанционно управляют самолетом с земли, как это происходит с MQ-9 Reaper. В этих случаях связь между самолетом и наземным миром, находящимся внизу, является критически важной. Система Merlin - это совсем другое. "Мы считаем, что автономность должна быть у самолета", - говорит Джордж, добавляя, что человек на земле будет "контролировать, но не быть главным контролером самолета". Он объясняет, что один человек может даже следить за несколькими миссиями с земли одновременно.

Автономность самолета распространяется и на возможность связаться с властями на земле. "Мы считаем, что самолет сам должен выполнять все функции, которые выполняет пилот-человек, и это абсолютно точно включает в себя общение с управлением воздушным движением", - говорит он.

Все это может позволить самолету без экипажа выполнять миссии, которые, по словам Джорджа, являются "скучными, грязными, опасными". Благодаря сделке с Dynamic Aviation, Merlin работает с авиационной компанией, которая, согласно ее веб-сайту, имеет более 140 самолетов и выполняет такие задачи, как полеты ISR (что означает "разведка, наблюдение и рекогносцировка") и сбор данных. Merlin будет переоборудовать 55 самолетов этой компании для обеспечения автономности. "Эти самолеты используются для выполнения самых разных задач - от помощи в тушении пожаров в Калифорнии до сельскохозяйственных миссий и предоставления геопространственных данных федеральному правительству", - говорит Джордж.

Трудно представить себе робот-самолет, выполняющий что-то сложное, например, тушение пожара - то, что люди делают с помощью самолетов-заправщиков, - но полет вокруг и наблюдение за обстановкой имеют больше смысла. В качестве одной из задач Джордж называет "наблюдение за пожарами", а в качестве другой - "морское патрулирование". Эти морские патрули, отмечает он, являются одним из способов, с помощью которых правительство США может сэкономить деньги и сохранить людей на земле.

Мысль о том, что самолет будет использоваться таким образом - скучный наблюдательный полет над океаном - имеет больше смысла, чем большой беспилотный коммерческий самолет с пассажирами на борту. Даже Джордж, который возглавляет компанию, занимающуюся вопросами автономности авиации, не считает, что это произойдет. "Я не думаю, что в мире существует беспилотный самолет 737, перевозящий пассажиров", - говорит он. Более разумным шагом вперед по сравнению с автономным King Air может стать более крупный самолет, перевозящий грузы, с одним пилотом-человеком и дополнительным вторым пилотом Merlin. Или, возможно, небольшой самолет без экипажа с системой Merlin на борту мог бы помогать выполнять заказы электронной коммерции".

Кроме того, возникают вопросы о безопасности. Что если у самолета откажет один из двух двигателей, справится ли с этим цифровой пилот? Джордж говорит, что в этом случае помогут заранее разработанные аварийные процедуры, поскольку уже существуют контрольные списки, как действовать в подобных сценариях. "Это то, о чем мы много думаем", - добавляет он, чтобы "интегрировать это в автономность".

Такой самолет, как King Air, может вмещать 7 пассажиров, перевозить грузы или просто держать датчики.Такой самолет, как King Air, может вмещать 7 пассажиров, перевозить грузы или просто держать датчики. Merlin Labs

Даже если полет самолета проходит в основном над водой или другими необитаемыми районами, он все равно может представлять опасность для людей на земле, если при взлете или посадке произойдет инцидент. Может ли ИИ найти место для максимально безопасной посадки, если он не сможет добраться до взлетно-посадочной полосы? "Мы активно думаем об этом и работаем с регулятором, чтобы попытаться определить, что такое искусство возможного", - говорит Джордж. (Преимущество работы с абсолютно пустым самолетом: гипотетически вы можете направить его в океан).

И если человек-пилот может использовать свои глаза для обнаружения таких опасностей, как линии электропередач, то роботу-пилоту (или человеку, контролирующему полет с земли) придется полагаться на бортовые камеры или датчики. "И снова мы продолжаем работать над этим с регулятором", - отмечает он, упоминая "видео-канал и, вероятно, другие типы датчиков".

В конечном счете, стремление к автономности - это всего лишь одна большая тема в авиационных инновациях в настоящее время, с другими связанными концепциями, такими как электрические воздушные такси (которые также могут быть высокоавтоматизированными), которые когда-нибудь, просто возможно, будут возить людей по городам - возможно, без участия пилота-человека.