Этот геолог является офицером планетарной защиты Земли

Хранитель галактики.

Отредактировано 2023-17-06
Фото НАСА

Лиза Пратт находилась почти в двух милях под землей на южноафриканской золотой шахте, когда погас свет и воздух перестал двигаться. Электричество отключилось вместе с успокаивающим ревом вентиляторов, регулирующих уровень метана и угарного газа в шахте. Пратт, в то время профессор геологии Университета Индианы, искал доказательства существования форм жизни, способных выживать в условиях экстремальной темноты, солености и температуры. Когда шахтеры начали выходить из трещины в скале над ней и бежать к выходу, стало ясно, что людей в этом списке нет. "Это был не очень хороший момент", - вспоминает она тот день в 2001 году. "Я честно думала, что это может быть конец очереди".

Сегодня работа Пратт в таких условиях привела ее в ярко освещенный офис в штаб-квартире НАСА в Вашингтоне, округ Колумбия, в качестве сотрудника агентства по планетарной защите. В этом просторном помещении с ноутбуком и доской она все еще размышляет над вопросом, с которым столкнулась в годы, когда ползала, скользила и спускалась в суровые места для сбора экстремофилов: "Как искать признаки жизни, не захватив их с собой?".

Ответ Пратта повлияет на все - от строительства космических аппаратов до планов межпланетных полетов. Ее основная задача заключается в следующем: Не дать самым выносливым микробам Земли зацепиться за оборудование, которое мы отправляем на Марс, и попытаться остановить местных обитателей (если они действительно существуют) от обратного путешествия.

С начала эры спутников большинство космических держав придерживаются строгих правил контроля загрязнения, установленных Комитетом по космическим исследованиям (COSPAR). Они не требуют полной стерилизации - это невозможно без повреждения материалов и электроники космического аппарата. Вместо этого они полагаются на вероятностный подход, который пытается минимизировать вероятность того, что маленький крепкий микроб попадет в другой мир. Для достижения этой цели Пратт работает с инженерами НАСА и планировщиками миссий, чтобы обеспечить соблюдение этих рекомендаций при создании новых космических аппаратов.

"Все хорошо играли вместе в этом деле", - настаивает Пратт, - "по крайней мере, до недавнего времени". Под этим она подразумевает Элона Маска. В феврале его частная компания SpaceX отправила Tesla Roadster (кишащий микробами) в космос. Хотя в ближайшие 100 000 лет столкновение с какой-либо планетой маловероятно, Пратт все равно издает недовольный стон, когда заходит речь об этом, и начинает длинный список всех протоколов защиты планеты, которые SpaceX проигнорировала.

У Пратт нет власти наложить на Маска штраф за нарушение чистоты, но она может попытаться убедить такие компании, как его, что протоколы имеют значение. Поскольку SpaceX планирует доставить на Марс материалы для добычи полезных ископаемых и жизнеобеспечения раньше, чем это сделают реальные люди, ее миссия приобретает новую актуальность. "У нас нет никаких соглашений или методов для очистки таких грузов", - говорит она. В течение следующих нескольких лет, работая с COSPAR и частными космическими компаниями, Пратт попытается сформулировать соглашения и руководящие принципы для космических держав государственного и частного секторов.

У нее мало времени. Как только люди, несущие микробы, ступят на Марс, ключевая возможность для обнаружения новой жизни закончится. И даже тогда, что если мы действительно найдем там жизнь? Хотя это и знаменательное событие, оно не обязательно вызовет всеобщее восхищение. Земля в целом скажет: "Извините, пока мы не узнаем об этом достаточно, чтобы убедиться, что это не опасно, вы не можете привезти это домой", - говорит она. "Вы не можете просто взять с собой на Марс домашнее животное".