Второй астероид мог врезаться в Землю в момент гибели динозавров

Ямочка на морском дне Атлантики может быть признаком другого удара.

Отредактировано 2023-25-06
Парящий в космосе метеор разлетается на кускиАстероид раскалывается на части при движении в космосе, иллюстрация художника.

Когда в юрском периоде Африка и Южная Америка разделились, породив Атлантический океан, после разделения осталось плато мелководного океана у западного побережья Гвинеи. "Все отложения очень ровные, почти как слоеный пирог", - говорит Уисдин Николсон, морской геолог из Университета Гериот-Ватт в Шотландии, который изучает этот регион, чтобы узнать о зарождении Атлантики.

Поэтому в 2017 году, когда Николсон изучал сейсмические снимки региона, сделанные судами, ведущими разведку нефти и газа, неожиданно обнаружилась ямочка шириной 5 миль, зарытая в глубине пирога.

Более тщательный анализ этого места, проведенный под руководством Николсона и опубликованный сегодня в журнале Science Advances, утверждает, что это кратер от метеорита такой же ширины, как Эйфелева башня в высоту. Если подтвердится, что это кратер, то он должен был врезаться в Землю в течение миллиона лет после метеорита Чиксулуб, который вызвал вымирание динозавров.

Николсон искал другие способы объяснить ямку - выходящие пузырьки метана, тектоническую активность или вулкан. Но ни один из них не объяснял размер, расположение и форму кратера. Поэтому он обратился за помощью к экспертам по космическим ударам. "Наверное, каждую неделю кто-то присылает мне круги, которые они заметили на Google Earth или в сейсмических данных", - говорит Шон Гулик, эксперт по метеоритным ударам из Института геофизики Техасского университета и соавтор исследования. Но ямка, которую команда назвала кратером Надир, прошла все испытания, которые они проводили. "Формы, размеры, даже моделирование - все подошло", - говорит Гулик.

Для дальнейшего подтверждения этого объяснения Вероника Брей, планетолог из Лунной и планетарной лаборатории в Тусоне и член команды, смоделировала несколько метеоритных ударов на разной глубине океана. Камень длиной более 1 000 футов в поперечнике, ударившись в океан глубиной в полмили, создал приближение к реальному кратеру. Согласно моделированию, в первые несколько секунд после удара камень должен был погрузиться на дно океана почти на милю, испаряя камни и воду и посылая цунами во всех направлениях.

Вибрации от удара были бы настолько сильными, что "камни или осадочные породы под морским дном превратились бы в жидкость", - говорит Николсон. Порода вокруг кратера расколется, и "получится массивная вертикальная колонна, как будто вы уронили что-то в лужу", - говорит он. "Это происходит с водой, но также происходит и с горными породами внизу", в результате чего в центре кратера образуется приподнятая гора твердой породы, подобная той, что погребена под гвинейским морским дном.

"Энергия, вовлеченная в это, огромна", - говорит Гулик. "Это в 1000 раз больше энергии извержения Тонга. Оно могло бы вызвать землетрясения магнитудой 7,5 или 8".

Людовик Феррьер, эксперт по ударным кратерам из Венского музея естественной истории, не принимавший участия в работе, согласен с тем, что форма объекта интересна и заслуживает дальнейшего изучения, но он скептически относится к решению о публикации на основе только сейсмических изображений. "Это очень хорошее предложение", - говорит он. "Но оно слишком предварительное. В конце концов, они могут оказаться правы, но могут и полностью ошибиться".

Феррьер, который утверждает, что обсуждал кратер с Гуликом в баре за несколько дней до публикации, говорит, что он находил такие же убедительные кратеры. Но без физических доказательств, по его мнению, они не проходят научную проверку для публикации. "Чтобы найти убийцу в убийстве, вам нужна ДНК или кровь, - говорит он. То же самое верно и для ударного кратера: Единственным твердым доказательством метеорита является наличие "шокированных" минералов, которые образуются только под ударом космического молота, или фактические брызги от внеземного объекта.

Бурение с корабля на сотни футов в само морское дно - единственный способ быть уверенным. Однако это создает проблему курицы и яйца. Международная программа открытия океана, академическое учреждение, которое лучше всего оснащено для взятия образца - "стоимостью в несколько миллионов долларов", - пишет Николсон по электронной почте, - сделает это только после того, как рецензируемая статья подтвердит, что это хороший кандидат.

Корабль Международной программы океанических открытий, который может собирать образцы керна под тысячами футов воды и еще сотнями футов породы, посетит регион в 2023 году. Команда подала заявку на время работы с буром и надеется проанализировать образцы из кратера в ближайшие несколько лет.

Это бурение также позволит уточнить возраст предполагаемого кратера. Судя по кернам, пробуренным на расстоянии чуть более 100 миль от предполагаемого кратера, это место расположено прямо у границы K-PG - линии, обозначающей массовое вымирание динозавров, птерозавров и гигантских морских рептилий 65 миллионов лет назад. Это вымирание было вызвано тем, что метеорит Чиксулуб шириной в несколько миль врезался в территорию, которая сейчас является полуостровом Юкатан.

Но звуковые волны, на которые опирается команда в Гвинее, дают немного нечеткое изображение, которое не позволяет точно определить дату. "Насколько нам известно, мы находимся на границе, но это может быть, может быть на миллион лет старше или моложе", - говорит Николсон.

Если кратер находится прямо на границе, то возможно, что он был вызван фрагментом метеора Чикскулуб, который откололся во время предыдущего пролета мимо Земли, хотя Гулик считает это маловероятным. В качестве альтернативы, он мог быть частью астероидного роя, который перехватывал нашу планету на протяжении тысяч лет. Феррьер, в свою очередь, называет эти гипотезы "спекуляцией на спекуляции" - без подтверждения того, что кратер Надир действительно является кратером, говорит он, "это все равно, что строить большой каменный замок на чем-то неустойчивом".

Метеорит такого же размера падает на Землю примерно каждые 700 000 лет, поэтому даже если это кратер, он не обязательно связан с ударом Чиксулуб. Но Гулик говорит, что задокументированные кратеры встречаются так редко - на Земле насчитывается чуть более 200 подтвержденных или вероятных кратеров, - что найти один из них в пределах миллиона лет от Чиксулуб было бы неожиданностью.