Эти скелеты могут быть свидетельством самых древних известных отравлений ртутью

Изготовление красного пигмента из киновари могло привести к токсическому воздействию в доисторической Иберии.

Отредактировано 2023-25-06
киноварь вермильонКиноварь на фоне доломита.

Если вы жили в древности и хотели что-то нарисовать, то краски, скорее всего, получали путем прессования природного материала в порошкообразный пигмент. Если вы хотели получить красный цвет, у вас было несколько вариантов: например, охра или мадера, получаемая из корней растений. Но эти пигменты не могут дать такого яркого красного цвета, как вермильон, который получают из камня алого цвета - киновари, ценившейся за свою яркость во всем древнем мире.

У вермильона есть один небольшой недостаток. Химики могут знать киноварь под другим названием: сульфид ртути(II). Проглатывание этой ртути, как вы можете себе представить, является токсичным.

На самом деле, недавно исследователи обнаружили отпечатки ртути в археологических раскопках в Испании и Португалии. Проверив концентрацию ртути в костях из древней Иберии, исследователи выделили период в истории региона, когда его жители использовали большое количество киновари - и, возможно, испытали на себе всю тяжесть ее токсического воздействия. Если это так, то это самый древний из известных в мире случаев отравления ртутью.

"Эти люди, не имевшие письменности, использовали киноварь, и теперь их кости рассказывают нам кое-что об их жизни", - говорит Стивен Д. Эмсли, биолог из Университета Северной Каролины в Уилмингтоне. Эмсли и его коллеги опубликовали свои результаты 13 октября в Международном журнале остеоархеологии.

В виде камня киноварь не токсична: ртуть прочно связана с серой. Но когда киноварь измельчают в порошок, она становится более опасной. Если вы вдохнете порошок киновари, или если он попадет на кожу - возможно, при ношении одежды, окрашенной в пурпурный цвет - он попадет в кровь.

Археология фотоКости из гробницы медного века, окрашенные в красный цвет киноварью. Роза Барросо-Бермехо

Самые богатые в мире месторождения киновари находятся в Альмадене в центральной Испании. Альмаден, включенный в список Всемирного наследия ЮНЕСКО, достиг своего расцвета в XVI и XVII веках, когда жидкая ртуть, добываемая из киновари, могла использоваться для очистки золотой и серебряной руды, которую испанские колонизаторы доставляли из Америки. По мере роста значения Альмадена росла и его дурная слава как токсичного места, где заключенные и рабы умирали от отравления ртутью.

Но киноварь здесь добывали задолго до Колумба - фактически, задолго до того, как римляне стали править Иберией. Уже в 5000 году до н.э. древние жители добывали киноварь и торговали ею.

Это древнее время заинтриговало исследователей. Археологи из Испании и Португалии взяли пробы костей из 370 скелетов, найденных в 23 различных местах на Пиренейском полуострове. Эмсли, который обычно изучает кости морских птиц, предложил исследовать их.

Сначала авторы исследования не искали ртуть, но закономерность быстро стала очевидной. В костях, датируемых примерно 2900-2300 годами до нашей эры - частью периода времени в Иберии, который археологи называют медным веком, - концентрация ртути была поразительно высокой.

Эмсли и его коллеги обнаружили в некоторых костях медного века концентрацию ртути до 400 частей на миллион (ppm). По данным Всемирной организации здравоохранения, симптомы отравления начинаются при концентрации ртути в волосах выше 10 частей на миллион (ppm) - еще одного материала, используемого для измерения воздействия ртути.

Трудно сравнить кость с биомаркерами, обычно используемыми для измерения ртутного отравления у людей сегодня, которые не продержались и тысячелетия. Волосы, кровь и моча, например, имеют тенденцию быстро накапливать ртуть, и ртуть откладывается в печени, почках и других органах. Кости накапливают ртуть гораздо медленнее, и наличие ртути в них может указывать на более высокое воздействие в других частях тела.

"Я не думаю, что этот человек должен быть жив при таких уровнях в костях, потому что уровни в мозге, почках или печени будут значительно выше этого", - говорит Майкл Ашнер, токсиколог из Медицинского колледжа Альберта Эйнштейна в Нью-Йорке, который не принимал участия в исследовании.

В то же время, кости "обеспечивают запись воздействия. Это очень важно: она обеспечивает историческую запись, которая иначе была бы потеряна во времени", - говорит Пол Вакс, исполнительный директор Американского колледжа медицинской токсикологии, который также не принимал участия в исследовании.

Исследователи задались вопросом, не просачивается ли ртуть в кости извне, но в окружающей почве было недостаточно ртути, чтобы просочиться в кости в таких высоких концентрациях. Поэтому исследователи остановились на другом виновнике: киновари.

Кости, содержащие ртуть, в основном происходили из гробниц медного века - сложных сооружений, в которых покоились несколько человек. Одна гробница, например, принадлежала семи женщинам, которые, возможно, были жрицами. Они были похоронены с множеством артефактов, которые, как предполагают археологи, были погребальными приношениями.

Некоторые из этих гробниц также украшены киноварью. Ее находят на камнях гробниц и посыпают тела. "Был период, когда киноварь была очень важна для этого сообщества, для этих людей, - говорит Эмсли.

Ашнер задается вопросом, если из-за высокого содержания ртути в кости "либо после [смерти] проводился какой-то ритуал, либо ртуть каким-то образом попала в кость после того, как человека похоронили".

Но не все гробницы с отравленными ртутью скелетами содержали киноварь. Значит, эти древние люди могли столкнуться с киноварью в своей жизни. Возможно, они проглотили ее случайно, но археологи выдвинули другую теорию: иберийцы прекрасно знали, с чем играют.

"Они должны были знать, что он токсичен в течение того времени, когда его использовали, и, возможно, они действительно принимали его как наркотик, для ритуала, из-за эффекта, который он им давал", - говорит Эмсли. "Мы не знаем наверняка. И никогда не узнаем".

К концу медного века уровень ртути в костях снижается. Археологи до конца не уверены, почему. Возможно, туда мигрировали новые люди, которые принесли с собой новые ритуалы. Однако они знают, что сложные массовые захоронения медного века уступили место более простым и маленьким гробницам, а киноварь исчезла. И только во времена Римской империи, спустя несколько тысячелетий, киноварь снова окрасила стены в Иберии.

Археологи не знают, делал ли доступ Иберии к шахтам в Альмадене особым местом добычи киновари. Киноварь встречается в вулканических районах по всему миру. Люди как Старого, так и Нового Света использовали ее повсюду - от Мезоамерики до Китая, где ею торговали по легендарному Шелковому пути. Жители доколумбовой Южной Америки, возможно, знали о токсичности киновари и посыпали ею гробницы, чтобы отпугнуть грабителей могил.

"Есть много других мест, где это можно было бы исследовать", - говорит Эмсли. "Будет интересно посмотреть, появятся ли подобные высокие значения в других частях света".