Когда-то слоны бродили по Флориде, и ученые только что наткнулись на кладбище, полное слонов

Эта "единственная в жизни" находка открывает окно в доисторическую Америку и ее мегафауну.

Отредактировано 2023-15-06
Череп взрослого гомфотера (передний план бивень покрыт белым гипсом) был отделен от основного тела (задний план покрыт гипсом) до его консервацииЧереп взрослого гомфотера (передний план, бивень покрыт белым гипсом) был отделен от основного тела (задний план, покрыт гипсом) до его консервации.

Сегодня слоны бродят по саваннам Африки и тропическим лесам Азии, но предки слонов когда-то жили в Европе и Северной Америке, а затем вымерли, как и другие представители древней мегафауны этого региона. Недавно ученые и группа добровольцев обнаружили кладбище доисторических слонов на севере Флориды недалеко от Гейнсвилла.

Примерно пять с половиной миллионов лет назад несколько вымерших родственников слонов, называемых гомфотерами, погибли в высохшей реке или рядом с ней. Сегодня их окаменелости дают ученым уникальную возможность взглянуть на доисторическую Флориду.

"Это находка, которая бывает раз в жизни", - сказал в своем заявлении куратор палеонтологии позвоночных в Музее естественной истории Флориды Джонатан Блох. "Это самый полный скелет гомфотериев этого периода во Флориде и один из лучших в Северной Америке".

К хоботным относятся современные слоны и их вымершие родственники. Они встречались на всех континентах еще до появления человека, а гомфотерии, подобные найденным во Флориде, были одними из самых разнообразных.

Gomphotheres впервые появились около 23 миллионов лет назад в раннем миоцене и распространились в Азии и Европе. Вероятно, 16 миллионов лет назад они пересекли Берингов мост в Северную Америку, а затем перебрались в Южную Америку через недавно возникший Панамский перешеек примерно 13 миллионов лет спустя. Быстрое изменение климата и чрезмерная охота со стороны человека привели к вымиранию гомфотериев примерно в конце последнего ледникового периода.

Иллюстрация гомфотера, которые были одними из самых разнообразных хоботных и за 20 миллионов лет своего существования распространились почти на все континенты. Гомфотерии были одними из самых разнообразных хоботных и за 20 миллионов лет своего существования распространились почти на все континенты. CREDIT: Эмеральд Кларк/Флоридский музей

Команды палеонтологов и добровольцев начали раскопки в Монбруке в 2022 году. Ранней весной 2022 года были обнаружены части скелета гомфотера, и хотя на этом месте были найдены отдельные кости, палеонтологи не подозревали о каких-либо необычных находках, пока один из добровольцев не нашел окаменевшую ступню чего-то очень большого.

"Я начал находить одну за другой кости пальцев ног и лодыжек", - говорит учитель химии на пенсии и добровольный охотник за окаменелостями Дин Уорнер. "По мере того, как я продолжал копать, стали попадаться локтевая и лучевая кости. Мы все знали, что найдено что-то особенное".

В течение следующих нескольких дней команда нашла несколько полных скелетов, включая одного взрослого и по меньшей мере семь молодых особей. Чтобы точно определить размеры скелетов, их необходимо полностью раскопать, но, по оценкам Блоха, рост взрослого животного составлял около восьми футов в плечах. Длина черепа составляет более девяти футов с учетом бивней.

Скорее всего, слоны были отложены или перенесены в этот район с течением времени. "Современные слоны путешествуют стадами и могут очень бережно относиться к своему потомству, но я не думаю, что это была ситуация, когда все они погибли одновременно", - говорит Рейчел Нардуччи, руководитель коллекции палеонтологии позвоночных в музее Флориды. "Похоже, что члены одного или нескольких стад застряли в этом месте в разное время".

Эти ископаемые находятся примерно в 30 милях от Мексиканского залива, но эта территория была ближе к морю, когда эти кости были отложены в позднем миоцене. Этот период истории Земли был отмечен более высокими температурами и уровнем моря. Остатки древних сухопутных верблюдов, носорогов и лам находятся рядом с пресноводными и морскими рыбами, черепахами, аллигаторами и норовистыми креветками. Эта давно исчезнувшая река Флориды прорезала известняк, и в древних остатках ее русла иногда находят окаменелости более древних морских видов, таких как акулы.

Гомфотер Монбрук представляет собой новую возможность для ученых узнать о давно исчезнувшей фауне Северной Америки.

"Самое приятное было разделить этот процесс открытия с таким количеством добровольцев со всего штата Флорида", - сказал Блох. "Наша цель - собрать этот гигантский скелет и выставить его на всеобщее обозрение, чтобы он занял свое место рядом с легендарными мамонтом и мастодонтом, которые уже находятся в Музее естественной истории Флориды".