Хроническая болезнь увядания поражает оленей и лосей. Могут ли хищники помочь?

В Скалистых горах эта болезнь может опустошить стада; ученые ищут решения.

Отредактировано 2023-15-06
В настоящее время хроническая болезнь вымирания зафиксирована в 30 штатах от Техаса до Нью-ЙоркаВ настоящее время хроническая болезнь вымирания зафиксирована в 30 штатах от Техаса до Нью-Йорка.

Джастин Бинфет, биолог из Департамента охоты и рыболовства штата Вайоминг, шел по покрытому сагбрусом холму в хребте Дир-Крик в центральном Вайоминге, держа в руке телефон. Солнце палило в середине июня, а ветер усиливался. Бинфет перепрыгнул через чистый, каменистый ручей и поднялся на сотни футов на противоположный хребет. Время от времени он останавливался, чтобы скорректировать курс, проверяя свой телефон, который показывал десятки точек на карте, указывающих на то, что неподалеку от этого места бродит горный лев. Самка льва обычно остается здесь по одной из двух причин: Она сделала логово и вывела котят, или она убила что-то большое и не спешит ужинать.

Бинфет надеялся на последнее. Ветер и жаркое солнце могут быстро расправиться с тушей, поэтому он не стал медлить.

За 18 месяцев до этого он и еще несколько биологов установили на дикую кошку GPS-ошейник, чтобы можно было отслеживать ее перемещения. Ошейник определял ее местоположение каждые три часа, и данные ежедневно отправлялись на спутник. Сложный алгоритм анализировал эти сигналы и предупреждал ученых, если лев мог что-то убить.

Бинфет добрался до вершины хребта, где заросли шалфея перетекали в несколько крепких можжевельников, которые упирались в известняковые обрывы над ним. Его грузовик стоял далеко внизу вдоль неясной двухколейной дороги, по которой мы приехали, - единственный признак присутствия людей на многие мили.

"Я ищу возможности для убийства на довольно открытых участках", - сказал Бинфет.

Через несколько минут он нашел его: останки лосиного теленка, пекшиеся на солнце в нескольких футах от можжевельника высотой с дом. Бинфет хотел узнать, убил ли лев этого теленка, и если да, то был ли он заражен хронической болезнью истощения, или ХБВ, когда умер.

Пучки меха были усыпаны иголками и пухом под деревом - следы львиного тайника. Единственным способом определить, заражен ли теленок, было обследование его лимфатических узлов, которые, как надеялся Бинфет, еще не разложились в слизь. Он повернулся к теленку, натянул на руки синие хирургические перчатки и принялся за работу, используя скальпель для расчленения туши, которой было несколько дней, и которая уже распласталась на земле.

Влияют ли горные львы на то, как болезнь распространяется среди других диких животных?

Любая информация, полученная с его помощью, станет одним из маленьких кусочков большой головоломки - вопроса о том, влияют ли хищники на распространение CWD, болезни, которая убивает всех животных, зараженных ею. Работа Бинфета была частью исследования, которое он помогает возглавить, чтобы выяснить, выбирают ли львы свою добычу из больных и слабых, как многие полагают, или же они выбирают более сильных и здоровых особей, как это делают люди-охотники. Короче говоря, влияют ли горные львы на то, как болезнь распространяется среди других диких животных?

Чтобы выяснить это, биологи выследили, запеленговали и ошейниковали 26 горных львов, а затем использовали полученную информацию для поиска и просеивания свежеубитых туш их добычи. Другие исследователи ошейниковали новорожденных львят и отслеживают их перемещения до взрослого возраста. Теперь ученые пытаются использовать все эти данные, чтобы лучше понять, как хроническая болезнь вымирания действует на обширном ландшафте и среди множества видов. Это нелегко. Львы не хотят, чтобы на них ставили дротики и ошейники, и часто дают биологам отмашку. Ошейники перестают работать, сложные алгоритмы не всегда выдают точное место убийства, а иногда в этих местах оказываются лев и котята, недовольные вторжением человека. Даже когда ученым удается обнаружить добычу львов, мертвые животные недолго остаются достаточно свежими для получения достоверных образцов на болезни в 90-градусную жару. В тот день в поле Бинфет обнаружил вместо лимфатических узлов кашицу, наполненную личинками.

А еще есть люди. Правила штата разрешают неограниченную охоту на горных львов в некоторых районах центрального Вайоминга. Однажды зимним утром Бинфет загрузил GPS-координаты каждого из ошейникованных львов на свой ноутбук, прежде чем отправиться в поле. Один ошейник - и лев, которому он принадлежал, - был найден к востоку от Каспера, недалеко от шоссе 25, на парковке туристического центра Hat Six. Вероятно, в кузове грузовика.

Технически говоря, хроническая болезнь истощения - это форма трансмиссивной губчатой энцефалопатии. Это заболевание возникает из-за микроскопических неправильно сформированных белков, называемых прионами, которые заставляют другие белки также мутировать в прионы. Это скопление мутировавших белков в конечном итоге убивает клетки и оставляет дыры в мозге животного, делая его похожим на швейцарский сыр под микроскопом. Все инфицированные особи умирают. Большинство из них увядает или истощается, но поскольку болезнь замедляет реакцию и движения, некоторые из них сначала попадают под машину или их убивают хищники. Лекарства не существует.

CWD не вызывается вирусом или бактерией, поэтому с ним нельзя бороться с помощью противовирусных препаратов или антибиотиков. Вакцины не существует. Прионы, вызывающие заболевание, прилипают к металлу, особенно к нержавеющей стали, и могут быть уничтожены только путем окунания в щелочь, вымачивания в отбеливателе или нагревания до температуры более 900 градусов по Фаренгейту.

Исследователи впервые распознали симптомы CWD в 1967 году у содержавшихся в неволе колорадских оленей. Спустя годы болезнь появилась в диких стадах на юго-востоке Вайоминга. Никто не знает, как это началось и откуда именно оно пришло. С тех пор болезнь ползла из округа в округ, из штата в штат, из региона в регион. Через импортированных лосей и оленей, содержащихся в неволе, она проникла в Пенсильванию и даже в Южную Корею. В настоящее время CWD зарегистрирована в 30 штатах от Техаса до Нью-Йорка. На Западе он был недавно выявлен среди диких оленей в Монтане в 2017 году и в Айдахо в 2021 году.

CWD заражает оленей, лосей и, иногда, лосей. Другие виды имеют свои собственные вариации: Коровье бешенство, например, поражает крупный рогатый скот и попало в заголовки газет после того, как в 90-х годах в Великобритании люди ели зараженное мясо и у них развился смертельный вариант болезни. CWD никогда не была зарегистрирована у людей, но ученые беспокоятся о возможности подобной передачи через употребление мяса больного животного. Наиболее известная прионная болезнь, поражающая человека, болезнь Крейтцфельдта-Якоба, также неизлечима и смертельна. В качестве меры предосторожности Центры по контролю и профилактике заболеваний советуют охотникам не употреблять в пищу животных, у которых обнаружен CWD. Большинство агентств дикой природы штатов, включая Департамент охоты и рыболовства штата Вайоминг, предлагают бесплатное тестирование животных, убитых охотниками, а некоторые штаты и охотничьи районы либо требуют, либо настоятельно рекомендуют это делать. Однако в настоящее время основным последствием заболевания является его разрушительное воздействие на стада диких животных.

Ученые в основном согласны с тем, что если CWD завелась в стаде, ее, скорее всего, не удастся искоренить. Исследователи не знают, как его остановить.

Лучшим способом борьбы с болезнью может быть замедление ее распространения, пишет биохимик Сандра Прицков в обзорной статье, опубликованной в 2022 году в журнале "Вирусы". CWD частично распространяется через фекалии, мочу и зараженные туши, которые откладывают мутировавшие белки в почву, где прионы остаются заразными в течение многих лет. Кроме того, прионы CWD связываются с растениями и даже могут передаваться дождевыми червями, когда они пробираются сквозь грязь. Прионы также передаются через слюну и при контакте нос к носу - именно так здороваются стадные олени и лоси.

"Что вы делаете, когда болезнь становится эндемичной?".

Неясно, что является большей проблемой - контакт между животными или загрязнение окружающей среды. Но мало что можно сделать с прионами, скрывающимися в почве. Поэтому одна из наиболее перспективных и практичных идей заключается в прореживании диких стад, чтобы животные не смешивались и не распространяли болезнь. В штатах Вайоминг и Монтана пытались выдавать больше охотничьих лицензий, чтобы уменьшить плотность оленей в определенных районах.

Другой вариант - разрешить больше охоты на других хищников, таких как волки, медведи или львы. Но люди сократили численность хищников еще в доколониальные времена. Возможно, что увеличение или восстановление популяции хищников - каким бы контринтуитивным это ни казалось - может способствовать увеличению численности оленей. Небольшое исследование в Колорадо, опубликованное в 2010 году, позволило предположить, что львы могут предпочесть добычу зараженных оленей, но Бинфет и другие специалисты погружаются глубже, отслеживая больше львов и ошейников, чтобы лучше понять, могут ли хищники помочь или помешать распространению CWD.

"Что делать, когда болезнь становится эндемичной?" - спросила Рианнон Якопак, научный сотрудник Университета Вайоминга, которая изучает, как CWD перемещается среди оленей. "Вы просто наблюдаете за сокращением стада? Или вы попытаетесь немного повлиять на ситуацию?".

Якопак и техник по имени Эрика Швойер стояли на вершине Меловой горы, обрыва в центральном Вайоминге, примерно в 50 милях от туши лося Бинфета. Они двигались бесшумно, закрывая двери своего грузовика с едва слышным щелчком. Как и у Бинфета, у них был сигнал, по которому они должны были следовать. В отличие от Бинфета, они надеялись найти животное или животных, связанных с ним, живыми.

Два исследователя перешептывались между собой, доставая из рюкзаков Н-образный радиоприемник и бинокль и засовывая в них наборы для взятия проб - пластиковые пакеты, наполненные шприцами, пробирками и другими приспособлениями. Затем они подошли к куче сосен возле груды камней из песчаника. Швойер держал приемник в воздухе, надеясь на пинг, но никакие звуки не нарушали тишину необычайно безветренного дня.

Накануне вечером олениха родила в этом районе и при этом уронила небольшой передатчик из пластика и металла, который биологи установили весной. Когда передатчик упал на землю, он послал сигнал, который привел в действие спутник, отправивший электронное сообщение Якопаку. УЗИ, проведенное в полевых условиях, показало, что лань беременна двойней, и исследователям нужно было найти детенышей и надеть на них ошейник, пока эти веретенообразные существа не убежали.

Лучшая защита новорожденных оленят от хищников - спрятаться и оставаться абсолютно неподвижными. Но если они достаточно напуганы, то могут убежать; однажды Якопак наблюдал, как менее чем полудневный олененок бежал по болотистому полю.

Якопак хотела узнать, передают ли инфицированные матери CWD своим детенышам при рождении или вскоре после него, или же некоторые детеныши полностью избегают болезни. Если они не заражены, задалась она вопросом, то почему?

Мы карабкались вниз по каменистому склону, делая паузы каждые несколько минут, чтобы послушать пинги от упавшего передатчика и осмотреть покрытую шалфеем долину внизу. Якопак потратила годы на поиск детенышей животных в горах и на равнинах Вайоминга. Она знала, что детенышей невозможно увидеть издалека, поэтому следила за движением матери - новорожденные должны были находиться поблизости.

На полпути вниз по склону мы услышали первый сигнал. Темп "бип, бип, бип" приемника начал ускоряться, когда мы достигли долины внизу, указывая на то, что передатчик был близко. Мгновением позже Швойер нашел его в зеленой траве.

Теперь поиски стали еще более сложными и срочными. Мы не заметили мать, а значит, оленята либо спрятались, либо удрали, и, скорее всего, их уже не найти. Затем Якопак помахал нам рукой и указал на землю в паре ярдов от нас.

Мы карабкались вниз по скалистому склону, делая паузы каждые несколько минут, чтобы послушать пинги от упавшего передатчика и осмотреть покрытую шалфеем долину внизу.

Свернувшись в почти идеальный круг, лежал крошечный коричневый олененок с белыми пятнами. Она неподвижно лежала в расщелине рядом с кустом полыни - на открытом месте, но полностью замаскированная. Она едва дышала; даже ее широко раскрытые глаза оставались неподвижными.

Якопак осторожно обхватила руками олененка, ноги которого разлетались во все стороны в последней попытке убежать. Она осторожно перепутала паучьи конечности, затем положила малыша в серую матерчатую сумку для продуктов и зацепила ручки сумки за дно весов.

"Восемь фунтов", - сказала она Швойеру, который записал вес в планшет. Якопак вынула олененка из сумки и положила его обратно на землю, держа руку на груди новорожденного, чтобы он не мог убежать.

Швойер записывал длину тела оленя и нижнюю часть одной из задних ног, пока Якопак называл размеры. Якопак наполнила несколько пробирок кровью для последующего тестирования на CWD. (Анализ крови на CWD в настоящее время ожидает одобрения Министерства сельского хозяйства США). Наконец, она закрепила на шее олененка эластичный GPS-ошейник. По мере роста олененка тонкие нити, стягивающие ошейник, ломаются, позволяя ему расширяться, и исследователи могут отслеживать олененка до взрослого возраста. Батарея, прикрепленная к GPS-устройству, может работать до девяти месяцев. Если что-то из этого сдохнет - батарея или олененок, - спутник отправит Якопак сообщение по электронной почте, известив ее об этом.

В то время как Бинфет и его команда сосредоточены на львах, Якопак занимается оленями. Она не уверена, насколько хищники сдерживают распространение CWD, но она знает, что любое сокращение означает больше времени для поиска лекарства или лучшей стратегии управления. Даже небольшая разница, по ее словам, может иметь большое значение - спасение хотя бы одного оленя от этой ужасной болезни будет того стоить.

"Вы можете определить, когда они умерли от CWD", - сказала она, хотя отметила, что для официального диагноза требуется лабораторное исследование. "Это выглядит так, как будто они стояли и навалились, но навалиться не на что. Иногда их разбрасывают, и у вас замирает сердце. Вы можете видеть их ребра, торчащие наружу, и тазобедренные кости. Они выглядят так, как будто это кожа да кости, и они опрокинулись".

Якопак особенно интересуется подростковым возрастом оленят. Самцы обычно уходят в отставку к девяти месяцам или около того, в то время как самки могут немного побродить по окрестностям, прежде чем поселиться где-нибудь поблизости. Экологи редко уделяют внимание этому периоду - после того, как детеныши покидают мать, и до того, как они оседают, - но он может иметь решающее значение для понимания заражения CWD. В это время молодые олени, вероятно, взаимодействуют с другими семьями или даже присоединяются к другим стадам, обмениваясь слюной - и, возможно, CWD. Подобные контакты, а также пребывание в новой среде являются благоприятными условиями для распространения болезни. Но исследователи не знают, куда именно отправляются подростки.

"Это одна из недостающих частей", - сказал Джакопак.

Она также отслеживает, как и почему умирают оленята или их матери. На сегодняшний день они ошейниковали 68 взрослых самок оленей и потеряли почти треть из них. Из тех, кто умер и был проверен, у 11 была подтверждена болезнь CWD; восемь умерли от нее, а еще трех убили хищники. Тем не менее, CWD, вероятно, способствовал их смерти, сказал Якопак. Один был убит койотом, который редко убивает взрослых оленей.

Как только олененок был ошейником, Якопак вернул его в выемку, где она его нашла. Олененок вжался в землю, а затем затих.

"Наука развивается постепенно", - сказал Якопак. "Мы пытаемся контролировать как можно больше и изучить один маленький кусочек головоломки. И, надеюсь, после того, как кто-то сделает всю свою карьеру, мы сможем найти левый нижний угол".

В середине зимы Бинфет, ехавший в маленьком белом пикапе, спускался по извилистой грунтовой дороге в центральном Вайоминге в хребте Дир-Крик. Заснеженная красная глина, заросли шалфея и можжевельника окружали грузовик, а на соседнем холме бежали несколько оленей. Бинфет искал горного льва с ошейником, сигнал GPS которого то пропадал, то исчезал. Водитель грузовика, Райан Рорер, владелец крупного ранчо в этом районе, рассказал о своей симпатии ко львам - в отличие от большинства владельцев ранчо в Вайоминге, которые обычно ненавидят крупных хищников, отчасти потому, что они иногда убивают домашний скот, в основном овец.

"Горные львы - одни из самых крутых существ на земле, на мой взгляд", - сказал он. "Они такие неуловимые, и это 150-фунтовый атлет, который зарабатывает на жизнь тем, что убивает животных в четыре раза больше себя, понимаете? И вы никогда их не увидите. Они просто... они просто суперкрутые".

У Рорера никогда не было проблем с тем, что львы едят его скот или лошадей. В начале февраля самка с ошейником провела несколько дней за его коровником, рядом с 300 отнятыми телятами. Лошади Рорера тоже были там, ели сено. Кошка убила оленя и скунса, но оставила в покое домашний скот. Возможно, сказал он, горным львам не нужны домашние животные в районе с таким богатым запасом дикой пищи.

Поэтому, когда Бинфет позвонил Рореру пару лет назад и спросил, может ли он изучать львов на его земле, Рорер согласился. Большая часть территории Запада - более 600 миллионов акров, включая примерно половину Вайоминга - является государственной, но все остальное - частное. Это означает, что исследователи часто нуждаются в сотрудничестве частных землевладельцев, чтобы многое сделать.

На протяжении большей части своей карьеры Бинфет управлял стадами оленей с CWD. Около дюжины лет назад он работал над проектом по проверке оленей из стада к югу от Дугласа, штат Вайоминг, на наличие этого заболевания. Главный исследователь, Мелия ДеВиво, позже опубликовала работу, в которой предполагалось, что стадо может сократиться на 50%. Один из наихудших сценариев предсказывал, что CWD, если не принять меры, может полностью уничтожить стадо. Сегодня численность стада относительно стабильна, но все еще составляет лишь половину от той, которую, по мнению Департамента охоты и рыболовства штата Вайоминг, может выдержать ландшафт.

ДеВиво также отметил, что 20 из исследованных оленей с CWD были убиты горными львами, что делает больших кошек основным источником смертности для CWD-положительных оленей. Бинфет задался вопросом, сможет ли он использовать покрытые пондерозой и можжевельником покатые горы в центральном Вайоминге для измерения влияния хищников на численность оленей в районе, уже насыщенном болезнью. Представители общественности обычно призывают уничтожать хищников при снижении численности оленей, но в условиях наличия CWD это может только ухудшить ситуацию. Бинфет также хотел узнать, правдивы ли анекдотические истории о том, что львы и койоты избегают туш оленей, погибших от CWD, или это просто истории.

Поэтому он сел за стол с биологом по крупным плотоядным из Game and Fish Джастином Клэппом, чтобы разработать текущий проект: план провести почти четыре года, отслеживая десятки горных львов, чтобы узнать, что входит в их меню.

Однажды рано утром мой телефон зажужжал сообщением от Якопака. Мы должны были встретиться за чашкой кофе, чтобы обсудить, сколько оленят в исследовании погибло, а также другие темы. Но в последнюю минуту она прислала электронное письмо, в котором сообщила, что у нее обнаружен положительный тест на COVID-19. Ее соседи по дому болели последние 10 дней. Она провела с ними карантин, в течение всего этого времени тест был отрицательным, а потом проснулась больной. Это не имело смысла. Но последние три года этой пандемии показали, насколько запутанными могут быть болезни и как много может оставаться неизвестным - даже после многих лет глобальных усилий.

Исследование, проведенное в Вайоминге, надеется решить некоторые вопросы, связанные с CWD. Но даже в этом случае неясно, что будут делать с полученными данными представители дикой природы. Будут ли они готовы ввести квоты на охоту на львов в регионе, где культура пропитана идеологией борьбы с хищниками?

Потенциально, сказал Дэн Томпсон, руководитель секции крупных плотоядных Департамента игры и рыбы, если данные будут достаточно четкими. "Мы открыты для того, что мы узнаем из этого исследования", - сказал он. Я думаю, что это будет иметь смысл, только если результаты покажут, что мы можем что-то сделать с точки зрения львов, что будет полезно для оленей".

"Многие люди используют точку зрения о хищничестве в своих целях. Некоторые группы говорят, что хищничество все исправит, а некоторые говорят, что хищники все разрушат, и пока у нас нет ответов, которые были бы хорошо оценены, мы играем в среднюю игру".

Независимо от этого, каждый образец или капля крови, взятые Джакопаком, Бинфетом и другими, пополнят растущий массив работ по CWD со всего мира.

"Некоторые группы говорят, что хищничество все исправит, а некоторые говорят, что хищники все разрушат, и пока у нас нет ответов, которые были бы хорошо оценены, мы играем в среднюю игру".

Возможно также, что современные менеджеры дикой природы с самого начала смотрели на это неправильно, сказал Джейсон Балдес, член племени восточных шошонов и исполнительный директор Инициативы племени Винд-Ривер по буйволам. "В западном мышлении мы разделяем все на части и считаем, что все должно быть разделено на части", - сказал Балдес. "Но если посмотреть на это в целом, то это не изолированная система. Это единая система".

Представьте себе, если бы кусочки этой конкретной головоломки никогда не были разбросаны CWD. Если бы хищники, которые поддерживают здоровье стад, отсеивая больных, никогда не были удалены, сказал Балдес, эта ужасная болезнь, происхождение которой неизвестно, возможно, никогда не получила бы возможности распространиться.

Отчасти поэтому такие племена, как восточные шошоны, традиционно не разрешали охоту на хищников в резервациях - хотя в настоящее время там открыт сезон охоты на львов - и почему лидеры племен продолжают выступать против охоты на медведей гризли и волков. Именно поэтому Балдес и другие так упорно работают над восстановлением бизонов. Только целостная экологическая система может гарантировать, что у всех видов есть шанс противостоять таким угрозам, как болезни и даже изменение климата.

"Мы не можем продолжать думать, что у нас есть ответ, если мы не рассматриваем проблему комплексно", - сказал Балдес.

Пара голубых тиковых гончих наткнулась на львиные следы на снегу, когда солнце зашло за горизонт поздним январским утром, к северу от места, где Бинфет разбирал тушу лося. Собаки следовали за большой кошкой на протяжении нескольких миль по валунам из песчаника, по холмам и по склонам, через дорогу и мост, а потом еще по холмам.

Их люди следили за успехами собак по GPS-трекерам. Команда биологов из штата Вайоминг хотела надеть на льва ошейник, чтобы можно было включить в исследование его передвижения - и его привычки в еде.

Вдалеке раздался лай и вой. Спустя несколько минут вожатые поднялись на хребет и нашли источник: Собаки настигли льва на отвесной скале примерно на полпути вниз по 400-футовому обрыву, висящему над замерзшей рекой.

Лев спустился по узкому, крутому кулуару, высеченному в боку скалы, затем обогнул невероятно маленький уступ, чтобы добраться до одинокой пондерозы, растущей из расщелины в скале. Собаки последовали за ними. Там все трое оставались почти час. Затем лев, сверкнув шерстью и когтями, спрыгнул с дерева и помчался обратно по уступу, преследуемый собаками. Одна из них схватила льва за шею. Лев крутанулся, впился зубами в морду гончей, и они стали кататься.

Команда на вершине скалы - теперь уже включая поисково-спасательную группу, которую биологи вызвали на помощь собакам, - задыхалась и смотрела, беспомощная.

Каким-то образом животные разделились и добрались до дна оврага, где лев перелетел в другую пондерозу, а собаки снова остались ждать внизу.

Ясные голубые глаза льва немигающим взглядом смотрели на людей на вершине обода.

Был уже поздний вечер, и солнце опускалось. Спасатели решили спуститься с обрыва, закрепить собак на матерчатых стропах и поднять их обратно лебедкой. Льва, по решению биологов, усыплять и ошейничать не стали: было уже слишком близко к темноте. Она выйдет на свободу, ее невозможно будет отследить.

Через несколько минут, когда собаки благополучно вернулись к своим спутникам-людям, она убежала.

В конце марта маленькие защелки на оставшихся львиных ошейниках расстегнулись, и ошейники упали на землю. Львы снова растворятся в тенях и следах, их редко будут видеть люди - еще один кусочек в очень большой головоломке болезни, которая не прекращает двигаться.